• אסטרונאוטים בתחנת החלל הבינלאומית בודקים דרכים להילחם בהתפשטות חיידקים, וירוסים, ונגיף הקורונה

    18 בפברואר 2021  - אסטרונאוטים בתחנת החלל הבינלאומית של ארה"ב (ISS) התגייסו כדי להילחם במגפת הקורונה במסגרת ניסוי שנועד להילחם בהתפשטות חיידקים ווירוסים בחלל.

    את הניסוי, עושים האסטרונאוטים במסגרת מחקר של חברת בואינג, יצרנית המטוסים המובילה בעולם, ואוניברסיטת קווינסלנד שבאוסטרליה. מטרתו של הניסוי היא למנוע התפשטות של חיידקים ווירוסים על חלקים של כלים בחלל, כמו גם במטוסים הטסים במרום השמיים.

    הניסוי של תחנת החלל הבינלאומית בודק שתי קבוצות זהות של חפצים: כולל חגורות הבטיחות, הבד של מושבי המטוסים, אבזמים של מושב המטוס, וחלקים של משענת יד ושולחן מגש. קבוצה אחת של חפצים קיבלה את הציפוי האנטימיקרוביאלי, והשניה לא. כחלק מהניסוי, אנשי צוות תחנת החלל הבינלאומית נוגעים בשתי קבוצות החפצים מדי כמה ימים על מנת להעביר להם חיידקים המופיעים באופן טבעי על עור האדם; לא נשלחו דגימות חיידקים לתחנה לצורך הניסוי. בהמשך השנה, קבוצות הבדיקה יוחזרו לכדור הארץ לצורך ניתוח במעבדות בואינג ומדידת יעילות הציפוי האנטימיקרוביאלי בסביבת חלל.

    ציפוי משטחים אנטימיקרוביאלי בחללית יכול לסייע להבטיח את בריאות צוות החלל ולהגן על מערכות החללית מפני חיידקים, ובסופו של דבר עשוי גם לסייע במניעת זיהום בין-כוכבי ממיקרובים של כדור הארץ או של כדורי לכת אחרים.

    מייק דלייני (Mike Delaney), מנהל הבטיחות האווירי הראשי של בואינג, אמר: "בעוד שהבדיקות נמשכות בחלל ובכדור הארץ, אנו מרוצים מהתוצאות הראשוניות של התרכובת הכימית האנטימיקרוביאלית. קיים פוטנציאל לשימוש רחב היקף בציפוי משטחים זה בשילוב עם אמצעים אחרים, למניעת העברת מחלות."

    פרופ' מיכאל מונטיירו (Prof. Michael Monteiro), מהמכון האוסטרלי של אוניברסיטת קווינסלנד למחקר ביו-הנדסי וננטכנולוגיה, אמר: "אחרי שנים של פיתוח, מרגש מאוד לראות את המחקר שלנו בחלל. המטרה הראשית של הציפוי האנטימיקרוביאלי שלנו הייתה לסייע בהגנה על משימות חלל, אך בעקבות התפרצות המגפה הנוכחית, שינינו את נוסחת הציפוי כך שתנטר ביעילות גם את נגיף הקורונה. אנו מצפים להמשיך בבדיקות ולהשיג את האישורים הרגולטוריים הדרושים."

    נאס"א בחרה בבואינג כקבלן הראשי של תחנת החלל הבינלאומית בשנת 1993. מאז, בואינג סיפקה תמיכה הנדסית מסביב לשעון, שמרה על רמות ביצועי שיא של התחנה, והבטיחה כי הערך המלא של מעבדת המחקר הייחודית יעמוד לרשות נאס"א, שותפותיה הבינלאומיות, וחברות פרטיות לאורך השנים הבאות.

    מאז שנת 2003, בואינג ואוניברסיטת קווינסלנד שיתפו פעולה במספר פרויקטים בתחום המחקר והפיתוח. בשנת 2017, מהנדסי המחקר והטכנולוגיה של בואינג בבריסביין עברו לאוניברסיטה כחלק משותפות ראשונה מסוגה באזור אסיה-פסיפיק של החברה.

    המכון האוסטרלי לביו-הנדסה וננוטגנולוגיה (AIBN) באוניברסיטת קווינסלנד היווה מנוע לביצוע מחקר רב תחומי שיסייע בהתמודדות עם בעיות עולמיות. המכון מאכלס למעלה מ-400 חוקרים במגוון רב של תחומי מחקר מדעיים.